Rwanda: Paul Kagame, the friendly dictator who freed millions of Rwandan from poverty

I am against all forms of dictatorship. Beyond political and moral reasons, because my father was a victim of the tyranny of Sekou Toure. Myself, I almost ended up at Camp Boiro, for a simple identity check, the same day I arrived in Conakry to spend my vacation in 1964. I escaped only because, when the military was in the process of taking our names, my father and the then Minister of Planning, Barry III, arrived to extricate me from the clutches of torturers.

Furthermore Touré’s dictatorship has ruined foundations of the socio economic development of Guinea and torn the society to the point that the country is still unable to recover, 31 years after the bloodthirsty dictator’s death. Because of it, I lived for decades in exile, sans-papiers.

But, if I were Rwandan, I would have signed, like the almost 4 million signatories of petitions out of an electorate of some six million of my compatriots did within weeks, asking Parliament to amend Article 101 of the Constitution limiting to two the number of consecutive presidential terms. I would have applauded when Parliament unanimously gave on Tuesday, August 11, the green light to a reform of the Constitution in this regard.

In 1994, I saw Kigali few weeks after the end of the nightmare that was the genocide. I felt the smell of bodies rotting in the streets, I saw dogs fattened for eating human flesh, the images of visible bloodstains everywhere are still present in my memory. No public service was operational. That means no bank or hotel, or restaurant or post office, no police, nothing !!!

I was part of the first wave of UN officials to go to Kigali to prepare for the arrival of others. Although, we were MINUAR2 officials, my colleagues and I had to sleep on the floor, 4 in the same office, that of the head of the ICT Section, for several days. We used mineral water for the toilet, supplied by the Canadian military contingent, eat military rations from the French contingent. Indian and Australian soldiers were handling medical services.

Because of my duties as head of the General Services Section and Chairman of an internal UNAMIR investigations board, I visited the country extensively, by car and by helicopter, I saw the magnitude of the damage a fratricidal war had caused even in the most remote places.

For two decades after I left Rwanda, I have been unable to do a conference or a participate in a debate on my experience in post genocide Rwanda without breaking down in tears even before primary school children or in front of University professors.

I returned in 2012 to Kigali to see if the sight of the changes in the country since my departure could help to alleviate my suffering when speaking of this country. I found that where there were only ruins, there were achievements and construction sites of roads and buildings, parks and hotels for every pocket. The city had changed so much that I had difficulty to find the road to go to the residence that I have occupied for two and a half years.

In modern times, Rwanda has never lived a period of peace and stability as long as since President Paul Kagame came to power. During this period, the development has been spectacular. If he had to leave power, which guarantee do we have to find another leader who does better than him to maintain national harmony? We may not like what President Kagame does in the field of human rights, but the regime has demonstrated its ability to keep the country united, despite the heavy past.

Therefore, I would have loved to hate him, but he remains my favorite dictator and I would like to see a great leader like him as the head of all African states.

In the following article, I wrote for the network, translated into 6 languages, I give my feelings about what I have found and is documented about Rwanda. The original title was: Rwanda: Serious cracks on the roll of honor of Paul Kagame.

It was translated by  Catherine Randall, a New York-based freelance translator from French, Spanish, and Russian to English, with the title:

Rwanda: The Good, the Bad and the Hopeful

-Paul Kagame, President of Rwanda at the World Economic Forum on Africa 2009 in Cape Town, South Africa- via wikipedia cc-license-2.0

Rwanda remains deeply scarred by the 1994 genocide of 800,000 to 1 million people, including 80 percent of the Tutsi population as well as many Hutus. Around one-sixth of the country’s total population was killed in a matter of weeks.

Twenty years later the process of reconciliation still has a long way to go. President Paul Kagame is accused of suppressing his opponents, among other serious human rights violations. But efforts to rebuild are beginning to yield results.

The Good News

One of Rwanda’s most remarkable achievements is the progress of gender equality in numerous areas. The percentage of women in the Rwandan parliament, at almost 64 percent, is the highest in the world, according to the Inter-Parliamentary Union’s 2014 ranking of 189 countries.

Louis Michel, a former minister in Belgium and European commissioner, noted on his personal blog [fr]:

These results are spectacular: In less than ten years, more than one million people have been lifted from extreme poverty and the country has seen a stable economic growth rate of 8 percent per year. Today more than 95 percent of children have access to a complete primary school education, infant mortality has been reduced by 61 percent, and three-quarters of the population have access to potable water. Finally, almost 50 percent of women have access to some means of contraception …. This makes Rwanda one of the very few African countries that will have almost entirely achieved its Millennium Development Goals in 2015.

The country’s first five-year plan for the development of new technologies [fr], created in 2001, showed significant progress. During the plan’s second phase, which ended in 2010, Rwanda saw a 8,900 percent increase in users, compared with 2,450 percent for the rest of the continent and a world average of 44 percent. The magazine African Renewal, hosted by the U.N., reports that four divisions of the public sector (ministers, agencies, provinces, and districts) and almost a third of the private sector have an online presence. Rwanda’s capital Kigali plays a primary role in the development of the surveillance system of navigation and aerial communications throughout the region.

President Kagame maintains that “the Internet is a needed public utility as much as water and electricity.” In collaboration with the Rwandan Telecentre Network (RTN), the government has implemented a plan for the development of Internet access in rural zones. A report [fr] published on states:

Rwandan Telecentre Network (RTN) is rallying with the government’s efforts, pledging to create a national network of 1,000 ITC centers by the end of 2015 and to train local personnel.

A further sign of advancing access to new technologies is that Rwanda is the highest achiever among the African countries participating in the program One Laptop Per Child. According to the OLPC wiki page  :

 By the end of 2012, 210,000 laptops have been deployed to more than 217 schools across the country. In 2013: 210k = 110K (before 2012) +100k (2012) laptops [were distributed] in country

The Hopeful News

After the genocide, the country took legal action, creating a National Unity and Reconciliation Commission (NURC). The NURC, established in 1999, aims to contribute to good government; promote unity, reconciliation and social cohesion between Rwandans; and form a country where everyone has the same rights.

Susan Thomson, a professor of contemporary African politics at Hampshire College in the U.S., wrote in an article [fr] published on academic publication hub

Under [the ruling] Rwandan Patriotic Front’s rule, the post-genocide state has made a large contribution to restoring peace, unity and reconciliation throughout the country. The Rwandan state structure, solid and centralized, has facilitated a rapid reconstruction. Unlike most other African states, Rwanda is capable of exercising territorial control with great effectiveness. The state institutions have been restored.

The Rwanda Peace Academy (RPA) is an example of those advances. Created in 2009 with the financial backing of Japan and the United Nations Development Program, the RPA has a mission is to carry out research and to develop and implement professional training courses and internationally recognized educational programs. Its goal is to provide the army, police and civil servants with the necessary skills to respond to current challenges and future peace and security issues in Africa.

The Bad News

Unfortunately, this promising work is marred by the grave human rights violations reported by advocacy groups. Violations have been occurring for years. In 2012, after having sent several missions to the country, Amnesty International condemned the violations:

Between March 2010 and June 2012, Amnesty International documented 45 cases of unlawful detention and 18 allegations of torture or ill-treatment at Camp Kami, Mukamira military camp, and in safe houses in the capital, Kigali. The men were detained by J2 for periods ranging from 10 days to nine months without access to lawyers, doctors and family members.

Assassinations of opposition members [fr] have also been reported outside the country. Journalists and former political leaders close to the Rwandan president have been arrested or killed [fr]. The most recent arrests were confirmed at the beginning of April 2014.

Singer and activist Kizito Mihigo - Public Domain

The site [fr] reported the arrest of famous singer Kizito Mihigo, a genocide survivor, and three other individuals, including a journalist accused of plotting a grenade attack on a building in Kigali. Kizito Mihigo, however, is known for his activism for peace. He even founded an NGO for peace education. His blog [fr] reads:

Since 2003, he has been working for forgiveness, reconciliation and unity in the Rwandan diaspora in Europe. Upon his return to Rwanda in 2010, he founded the KMP Foundation (Kizito Mihigo for Peace), a Rwandan NGO that uses art (music, theater, poetry…) in education focused on peace, reconciliation and non-violence after the genocide.

The singer pleaded guilty, but serious doubts [fr] were raised about many aspects of the case.

Furthermore, for the past several years Kigali has had tense diplomatic relations [fr] with several other countries. Once a country favored by the West, Rwanda is now becoming a no-go area and is losing its military [fr] and development aid. Diplomatic relations with South Africa are strained following assassinations of opposition members in that country. There have already been expulsions of diplomats [fr] on both sides.

Rwanda: Paul Kagame, le leader que j’aurais aimé haïr, mais aussi voir à la tête de tous les pays africains

Je suis contre toutes les formes de dictature. Au-dela des raisons politiques et morales, je le suis car mon père a été victime de la tyrannie de Sékou Touré . Moi-meme, j’ai failli finir au Camp Boiro, pour un simple contrôle d’identité, le jour même de mon arrivée à Conakry pour y passer mes vacances.

C’est lorsque les militaires étaient entrain de prendre nos noms que mon père et Barry III sont arrivés pour m’extirpé des griffes des tortionnaires.

En outre la dictature a ruiné les bases memes du développement socio économique de la Guinée et déchiré le tissu social au point que le pays n’arrive toujours pas à s’en relever, 31 ans après la mort du sanguinaire dictateur. A cause d’elle, j’ai vécu des décennies en exil, sans papier.

President Kagame meets with Alpha Oumar Konare, former President of Mali and African Union High Representative to South Sudan- Kigali, 24 August 2015

Mais, si j’étais rwandais, j’aurais fait comme ces près de 4 millions sur un corps électoral de quelque 6 millions de mes compatriotes qui ont signé en quelques semaines, des pétitions demandant au Parlement de modifier l’article 101 de la Constitution limitant à deux le nombre de mandats présidentiels successifs. J’aurais applaudi, lorsque le Parlement à l’unanimité a donné, le mardi 11 août dernier, son feu vert pour une réforme de la Constitution dans ce sens.

J’ai vu Kigali quelques semaines après la fin de ce cauchemar que fut le génocide. J’ai senti l’odeur des corps en putréfaction dans les rues, j’ai vu les chiens engraissés pour avoir mangé de la chair humaine, les images des taches de sang visibles partout sont encore présentes dans ma mémoire. Aucun service n’était opérationnel. Cela veut dire ni banque, ni hôtel, ni restaurant, ni poste, ni police: rien!!!

J’ai fait partie de la première vague de fonctionnaires à aller à Kigali pour préparer l’arrivée des autres. Bien qu’étant fonctionnaires de la MINUAR2, mes collègues et moi, nous étions obligés de dormir à même le sol et à 4 dans le même bureau, celui du chef de la Section des NTIC, pendant plusieurs jours. Nous faisions la toilette avec de l’eau minérale, fournie par le contingent canadien, nous mangions des rations militaires du contingent militaire français. Ce sont les militaires indiens et australiens qui nous soignaient.

De par mes fonctions de chef de la section des services généraux et de président du bureau interne d’enquêtes de la MINUAR2, j’ai visité le pays en long et en large, par voiture et par hélicoptère, j’ai vu l’entité des dégâts qu’une guerre fratricide avait provoqués meme dans les endroits les plus reculés.

Pendant deux décennies, après avoir quitté le Rwanda, je n’ai jamais pu faire une conférence ou animé un débat sur mon expérience sans éclater en sanglots, même devant des enfants des écoles primaires ou devant des professeurs d’université.

J’y suis retourné en 2012 pour voir si la vue de ce qu’était devenu le pays depuis mon départ. Là où il n’y avait que ruines, il y avait des réalisations et des chantiers de construction de routes et de bâtiments, des parcs et des hôtels pour toutes les poches. La ville avait tellement changé que j’ai eu des difficultés à reconnaitre la route pour aller à la résidence que j’ai occupée pendant 2 ans et demi.

Dans les temps modernes, le Rwanda n’a jamais vécu une période de paix et de stabilité aussi longue que depuis que le Président Paul Kagame est arrivé au pouvoir. Durant cette période, le développement a été spectaculaire. S’il quittait le pouvoir, a-t-on l’assurance de trouver un autre dirigeant qui fasse mieux que lui pour maintenir la concorde nationale? On peut ne pas aimer ce que fait le Président Kagame en matière des droits humains, mais son régime a démontré sa capacité à maintenir le pays uni, malgré le lourd passé. C’est pourquoi, j’aurais aimé le détester, mais il reste mon dictateur favori et que je souhaiterais voir à la tête de nombreux états africains.

Dans cet article que ,’ai écrit sur le réseau, traduit en 6 langues, je vous livre mes sentiments sur ce que j’ai constaté d’une manière documentée à propos du Rwanda. Le titre original était: Rwanda: De sérieuses fissures sur le tableau d’honneur de Paul Kagame.

Colloque sur la prévention du recrutement d'enfants soldats par la RPA – domaine public
Colloque sur la prévention du recrutement d’enfants soldats par la RPA – domaine public

On ne peut pas effacer d’un trait les atrocités et autres tueries entre voisins, aboutissant à l’extermination de 800 000 à 1 000 000 de personnes soit environ 80 pour cent des Tutsis et de nombreux Hutus, (environ un sixième de la population totale du pays) en quelques semaines.

Vingt ans après, le processus de réconciliation a encore un long chemin à faire.  Pourtant, la volonté politique affichée par le gouvernement commence à donner des fruits. Sur le plan juridique le pays s’est doté d’une Commission nationale pour l’unité et la réconciliation. Créée en 2001, elle avait pour but de promouvoir l’unité, la réconciliation et la cohésion sociale entre les Rwandais et de construire un pays où tout le monde a les mêmes droits et contribuer à la bonne gouvernance.
Susan Thomson, professeur de politique africaine contemporaine aux Five Colleges (Hampshire College, Amherst, États-Unis d’Amérique), écrit dans un article publié sur le site du Cairn :

Sous la férule du RPF, l’État postgénocide a largement contribué à restaurer la paix, l’unité et la réconciliation aux quatre coins du pays. L’appareil d’État rwandais, solide et centralisé, a facilité une reconstruction rapide. À la différence de la plupart des autres États africains, le Rwanda est capable d’exercer son contrôle territorial avec une efficacité extrême. Les institutions de l’État ont été restaurées.

La Rwanda Peace Academy (RPA) a aussi été créée en 2009 avec l’appui du Japon et du Programme des Nations unies pour le développement. Son mandat est de: effectuer des recherches, développer et offrir des cours de formation professionnelle et des programmes éducatifs internationalement reconnus afin de doter l’armée, la police et le personnel civil des compétences nécessaires pour répondre aux défis actuels et futurs complexes de paix et de sécurité en Afrique.

Une des réalisations les plus remarquables du Rwanda a été la promotion de l’égalité des sexes dans de nombreux domaines. Le pourcentage de femmes au parlement rwandais est le plus élevé au monde, avec près de 64 pour cent, d’après le classement établi par l’Organisation internationale des parlements, à la date du 1er février 2014, sur 189 pays.

Louis Michel, ancien ministre belge et commissaire européen, note sur son blog personnel :

Ces résultats sont spectaculaires : en moins de dix ans plus d’un million de personnes ont été sorties de la pauvreté extrême et le pays a enregistré un taux de croissance économique stable de 8% par an. Plus de 95% des enfants ont aujourd’hui accès à un cycle complet d’éducation primaire, la mortalité infantile a été réduite de 61% tandis que les trois quart de la population ont accès à l’eau potable. Enfin, près de 50% des femmes ont accès à un moyen de contraception, ….. Cela fait du Rwanda l’un des très rares pays d’Afrique qui pourra affirmer avoir atteint la quasi-totalité des OMD en 2015.

Commencé en 2001,  le premier plan quinquennal pour le développement des nouvelles technologies a permis de réaliser des progrès significatifs. Au cours de la deuxième phase de ce plan, qui s’est achevé en 2010, le Rwanda a enregistré une croissance du nombre d’utilisateurs de 8 900%, contre 2 450% pour le reste du continent et 444% de moyenne mondiale. Le site africarenewal/fr fait savoir également que quatre divisions du secteur public (ministères, agences, provinces et districts) et près d’un tiers du secteur privé étaient présents sur le Web. Kigali joue, en outre un rôle de premier plan dans la gestion du système de surveillance de la navigation et des télécommunications aérienne dans toute la région.

Partant du principe cher au Président rwandais Paul Kagame selon lequel “Internet est un service d’utilité publique au même titre que l’eau et l’électricité”, en collaboration avec Rwandan Telecentre Network (RTN), le gouvernement a mis au point un plan pour le développement d’Internet dans les zones rurales. Un billet publié sur relève que:

Rwandan Telecentre Network (RTN) s’est rallié aux efforts du gouvernement et s’est engagé à créer un réseau national de 1 000 centres TIC d’ici la fin de 2015 et à former du personnel local.

Toujours dans le domaine de l’accès aux nouvelles technologies, parmi les pays africains participant au programme One Laptop per Child (un portable par enfant), le Rwanda est le plus avancé dans sa réalisation: Selon des informations de Wikipedia mises à jour le 28 avril 2014:

En 2013, 400.000 ordinateurs portables XO-XS ont été distribués.

Les violations des droits humains au Rwanda 

Malheureusement, ce beau travail est gâché par de graves violations des droits humains qui sont rapportées par les organisations militantes. C’est une pratique initiée depuis quelques années. Déjà, en 2012, après avoir envoyé plusieurs missions dans ce pays, Amnesty International dénonçait:

Entre mars 2010 et juin 2012, Amnesty International a rassemblé des informations sur 45 cas de détention illégale et 18 allégations de torture ou d’autres mauvais traitements à Camp Kami, dans le camp militaire de Mukamira et dans des lieux de détention clandestins situés dans la capitale, Kigali. Ces hommes ont été détenus par le J2 durant des périodes allant de 10 jours à neuf mois sans avoir eu accès à des avocats, à des médecins ou à leurs proches.

Des cas d’assassinats d’opposants sont signalés même en dehors du pays.   Des journalistes ou d’anciens dirigeants politiques, qui ont été proches du président rwandais ont été arrêtés ou bien assassinés. Les dernières arrestations se sont vérifiées au début du mois d’avril 2014. Le site signale l’arrestation du célèbre chanteur Kizito Mihigo, lui-meme rescapé du génocide rwandais, et trois autres personnes, dont un journaliste, avec l’accusation d’avoir préparé un attentat à la grenade contre un immeuble de Kigali.Pourtant, Kizito Mihigo est connu pour son engagement en faveur de la paix. Il a même fondé une ONG pour l’éducation à la paix. On peut lire sur son blog Kizitomihigo :

Depuis l’année 2003, il a œuvré pour le pardon, la réconciliation et l’unité dans la diaspora rwandaise en Europe. En 2010 quand il est rentré au Rwanda, il a Fondé la Fondation KMP (Kizito Mihigo pour la Paix), une ONG rwandaise qui utilise l’art (musique, theatre poesie, ..) dans l’éducation à la Paix, à la Réconciliation et à la Non-violence après le génocide.

Le chanteur a plaidé coupable, mais de sérieux doutes sont soulevés de toute part sur plusieurs aspects de cette affaire.

D’autre part depuis quelques années les relations diplomatiques de Kigali avec plusieurs pays sont tendues. De pays choyé par l’occident, le Rwanda est entrain de devenir infréquentable et les suppressions de l’aide militaire et au développement se multiplient. Les relations diplomatiques sont tendues avec l’Afrique du Sud, suite aux assassinats d’opposants dans ce pays. Déjà, il y a eu des expulsions de diplomates des deux cotés.

Le  » Temps des larmes »: Butler endetté, a vendu 429 de ses esclaves noirs pour 303 850 dollars, en 1859

Le billet que je vous invite à partager avec moi aujourd’hui est un peu longue, mais tellement intéressante qu’une fois que l’on en commence la lecture on ne peut plus l’interrompre. Il a été écrit par John Lubbock, diplômé du programme de MA en Politique internationale de la City University et chercheur pour le Centre de Bahreïn pour les droits de l’homme. Il a été traduit en français par Maéva Rose, qui a rejoint Global Vices en avril dernier, mais dont j’ai déjà repris d’autres billets. Le titre en français était Le “Temps des larmes”, une page sombre de l’histoire des Etats-Unis.

L’histoire est tellement poignante qu’elle n’a pas besoin de mes commentaires. Elle illustre suffisamment les graves violations des droits humains dont les Noirs ont fait l’objet dans l’histoire des USA. 

Je reviens tout juste de Turquie où je participais à un projet pour le centenaire du génocide arménien, grec et assyrien perpétré par l’Empire Ottoman en 1915. Quand on rencontre des nationalistes turcs restés en mode «déni», l’un des principaux arguments qu’ils utilisent pour justifier les massacres est: “Et qu’en est-il des génocides commis par les Britanniques et les Américains ?”

Cet argument a un nom: le“whataboutism” ou argument “tu quoque“ [N.d.T. fait référence à une tactique qui consiste à discréditer quelqu’un en lui opposant ses propres arguments] C’était une pratique courante parmi les Soviets durant la Guerre Froide. “Et quand en est-il de l’impérialisme britannique?!?!”, s’écrient les apologistes, comme si les crimes de mes ancêtres justifiaient les crimes de leurs ancêtres. Je réponds que je critique souvent le gouvernement britannique, qui persiste à essayer d’éviter tant que possible d’employer le mot «désolé», affirmant qu’un tel aveu de culpabilité rendrait possible les actions en justice pour obtenir réparation.

Personne n’aime que les autres relèvent ses défauts de caractère, mais parfois, une dose d’esprit critique peut être utile. Cela semble s’appliquer autant aux problèmes politiques et sociaux qu’aux problèmes personnels. Je pensais à toutes ces choses quand je suis tombé sur l’histoire du «Temps des larmes».

Il y a quelques années, mes parents ont visité la ville de Savannah dans l’Etat de Géorgie. Mon père adore explorer l’histoire familiale, et certains de nos ancêtres ont émigré là-bas. Parmi eux se trouvait une femme du nom de Fanny Kemble [fr]. Elle venait d’une famille d’acteurs de théâtre et donnait des représentations aux quatre coins des Etats-Unis au début des années 1830 lorsqu’elle fit la connaissance de Pierce Mease Butler.

Butler suivit Fanny Kemble dans sa tournée, assistant à ses représentations dans plusieurs villes pour montrer qu’il était un homme de moyens, jusqu’à ce que son étalage de séduction quelque peu intrusif paye et que Fanny accepte de l’épouser en 1834. Butler omit de lui dire que ses revenus provenaient de plantations de coton et de riz en Géorgie.

Frances "Fanny" Kemble

Lorsqu’elle visita sa plantation de riz de Butler Island en 1838, Fanny Kemble fut choquée de découvrir que son mari possédait des centaines d’esclaves. Elle entreprit de coucher sur le papier son expérience et la manière brutale dont les esclaves de Butler étaient traités. Elle essaya de persuader celui-ci de réduire sa dépendance économique vis-à-vis du travail servile, mais il refusa. Fanny s’accommodait aussi difficilement des infidélités de son mari, et souligne dans ses écrits l’hypocrisie des hommes blancs qui prétendaient qu’il était acceptable de réduire en esclavage des Noirs car ils étaient «moins humains» que les Blancs, tout en concevant régulièrement des enfants avec des femmes noires.

Leurs désaccords finirent par avoir raison de leur couple, et ils divorcèrent en 1845. Butler menaça Fanny de l’empêcher de voir ses filles si elle publiait le récit de ce dont elle avait été témoin sur Butler Island, mais elle publia finalement ses mémoires, Journal of a Residence on a Georgia Plantation, en 1863.

Brick chimney and house on Butler Island, Georgia

En 1857, Butler était lourdement endetté à cause de jeux d’argent et de mauvais choix d’investissements. Poursuivi par ses créanciers, il n’eut d’autre choix que de mettre en vente une partie de son domaine. Un inventaire réalisé en février 1859 estimait la valeur de ses esclaves à plus de 500,000 dollars. Butler décida de vendre environ la moitié de ses 919 esclaves, et le 2-3 mars 1859, sur l’hippodrome de Ten Broeck à Savannah dans l’Etat de Géorgie, 429 de ses esclaves furent vendus pour 303,850 dollars—autour de 700 dollars par tête. Dans le processus, des familles furent séparées et vendues à plusieurs plantations dans différents Etats. Il s’agit de la plus importante vente d’esclaves dans l’histoire des Etats-Unis. Un journaliste du New York Tribune s’y est rendu secrètement pour garder une trace écrite de l’événement. Les esclaves et leurs descendants ont appelé cet épisode «le Temps des larmes» [Weeping Time en anglais], «car on raconte que le ciel s’est ouvert et qu’il a plu à verse pendant les deux jours de la vente. Certains disent que les cieux étaient en pleurs en raison de l’inhumanité qui se manifestait

Part of the former Ten Broeck horse racecourse, Savannah, Georgia, now owned by the Bradley Plywood Corporation

Le Dr Kwesi DeGraft-Hanson, universitaire et architecte paysagiste originaire d’Accra au Ghana, s’est intéressé aux plantations Butler dans le cadre de ses recherches sur le “tabby“, un matériau de construction produit et utilisé par les esclaves dans le bâtiment avant l’invention du béton. Kwesi a découvert dans des documents portant sur les plantations Butler que celui-ci avait souvent recours à des esclaves de Côte-d’Or [N.d.T. ancien nom du Ghana], dont beaucoup portaient des noms indiquant qu’ils étaient akan, le groupe ethnolinguistique auquel il appartient.

En 1998, la société d’histoire locale a invité le Dr DeGraft-Hanson pour évoquer les plantations Butler sur l’île de St Simon, près de la plantation Hampton, devenue depuis une communauté fermée de luxe. Une habitante afro-américaine s’est ensuite approchée du docteur pour lui dire qu’elle ignorait qu’il s’agissait d’une ancienne plantation, mais qu’elle avait souvent eu des visions ou rêvé de gens qui allaient et venaient dans son jardin.

Kwesi DeGraft-Hanson a entrepris de faire des recherches sur les plantations Butler et trouvé une liste de noms des gens vendus comme esclaves au moment du Temps des larmes. Annette Holmes, qui a mis la liste en ligne, avait regardé un documentaire de PBS [N.d.T réseau de télévision publique aux Etats-Unis] intitulé Africans in America et fait le rapprochement entre la famille Butler et sa grand-mère maternelle, Henrietta Butler Cox, née en 1902. Elle découvrit que sa grand-mère apparaissait sur la liste comme étant rattachée au foyer de ses parents lors du recensement fédéral de 1910 aux Etats-Unis. Annette Holmes s’aperçut ensuite que son arrière-grand-père James, alors enfant, figurait sur la liste du recensement de 1870. Elle apprit que John et Betsy, les parents de James, avaient déménagé en Louisiane après avoir vécu en Géorgie et avaient été vendus lors du Temps des larmes.

Ni Fanny Kemble ni Pierce Butler ne se sont remariés. Ce dernier est mort de la malaria en 1867, après avoir échoué à faire de sa plantation un projet économique viable sans avoir recours à une main-d’œuvre esclave au moment de l’abolition de l’esclavage.

Mais, pour le Dr Kwesi DeGraft-Hanson, l’histoire la plus importante est celle des gens vendus par Butler en 1859. Ils ont probablement des milliers de descendants à travers les Etats-Unis. A présent, une cinquantaine de personnes qui, comme Annette Holmes, descendent de John et Betsy, s’efforcent de lever des fonds pour organiser une visite de groupe sur le site du Temps des larmes. Elles prévoient aux côtés de DeGraft-Hanson de faire pression auprès des autorités locales pour créer un mémorial au nom de ceux qui ont été vendus en 1859. Cela permettrait de reconnaître non seulement le statut de victime des individus réduits en esclavage mais également leur courage remarquable et leur résilience face à une terrible oppression politique et sociale.

Annette Holmes and her family.

« J’aimerais connaître les autres aspects de la vie de ces gens », m’a confié le Dr DeGraft-Hanson. « Cette famille dont nous parlons descend de deux esclaves. Deux personnes asservies avaient assez d’amour, de foi, d’espoir, toutes les qualités positives auxquelles les êtres humains aspirent; Elles en avaient assez pour élever leurs enfants à travers l’esclavage jusque sur la voie de la liberté. »

La question de la mémoire de l’esclavage n’a pas réellement été traitée. Des excuses ont été faites, mais elles n’ont guère eu d’impact. L’Université Emory a, par exemple, tenté d’apporter une réponse au fait que certains anciens membres du corps enseignant, administrateurs et étudiants, avaient été propriétaires d’esclaves. Les étudiants et enseignants afro-américains ont demandé au Président de l’Université de présenter ses excuses. L’institution s’est saisie de la question en 2011 en affirmant qu’elle ne pouvait s’excuser pour des faits qu’elle n’avait pas commis. Une déclaration dans laquelle elle exprime ses regrets a été établie, contournant le problème et suscitant la déception des étudiants et enseignants noirs.

Se racheter et œuvrer à faire disparaître la honte et la culpabilité associées à l’esclavage serait une bonne chose non seulement pour les descendants des anciens esclaves mais pour l’ensemble des États-uniens. Embrasser sa propre histoire conférerait au pays une plus grande autorité morale pour parler de liberté et de justice dans d’autres régions du monde.

«Certains Afro-américains luttent pour se forger une estime de soi qui ne soit pas uniquement liée à l’esclavage. », explique DeGraft-Hanson.  « Je pense que le fait d’avoir un mémorial parle pour ceux qui ne veulent pas prononcer les mots ‘je m’excuse’. »

« D’un autre côté, pour ceux qui souhaitent entendre des excuses, le mémorial en fera pour eux. Il sert les intérêts des deux camps. Il est là pour ceux qui veulent s’y rendre pour réfléchir, se recueillir ou faire leur deuil. Il témoigne du fait que, collectivement, cette nation a le sentiment que cela n’aurait pas dû se produire, et ce afin que nous soyons capables d’aller de l’avant. Il exprime également du respect, car l’identité de chacun de nous est en partie liée à notre ascendance. Cela rétablit l’humanité de leurs ancêtres, et par là-même, les aide à retrouver l’estime de soi. »


« Aux Etats-Unis, de nombreux Noirs savent qu’ils sont descendants d’esclaves exploités et maltraités. Nous devons parvenir à faire notre deuil. En cas de traumatisme, de mort d’un être aimé, peut-être ne pouvons-nous pas immédiatement laisser libre cours à notre chagrin mais, à un moment, il faut bien l’affronter. Si nous le refoulons, il finit par nous atteindre. Ce traumatisme est transmis de génération en génération. »

« Je pense que, si nous pouvons obtenir quelque chose comme le mémorial, cela fera revenir le respect et l’estime de soi. Quand un lieu est beau et inspirant, il met du baume au coeur. Keates dit ‘une belle chose est une joie éternelle’. Imaginez un beau paysage avec un beau mémorial. Ces lieux nous permettent de guérir.»

Pour plus d’informations sur la campagne de financement participatif visant à permettre aux descendants d’esclaves de visiter le site du Temps des larmes cet été, voir Enslaved John and Betsy Butler’s Descendants’ Homecoming Crowdfund Campaign [non disponible].